Minería en Salta y el litio en Argentina

El litio se ha convertido en un insumo imprescindible en la industria electrónica y unos pocos fabricantes de baterías recargables impulsan la demanda en el mundo. La cuarta reserva mundial de este mineral se localiza en la Argentina, lo que representa un desafío local y regional el superar un esquema de extracción minera –proveedor de materia prima– para priorizar la producción final de alto contenido tecnológico.

Este recurso natural típico de la minería en Salta, concentrado en un puñado de grandes salares, es insustituible en el negocio de la electrónica (cámaras digitales, celulares, computadoras portátiles, entre otros). Las baterías recargables elaboradas con litio de estos productos tienen propiedades eficientes para almacenar energía. Entre los fabricantes globales de baterías de litio, con plantas en China, Corea y Japón, figuran las japonesas Panasonic y Toshiba, la coreana Samsung y la norteamericana Motorola. Estas compañías masificaron el uso de los dispositivos en la última década, lo que explicó el rápido crecimiento del consumo mundial del litio. Esa demanda, que se triplicó en pocos años, impactó en el precio internacional del mineral, a lo que se sumó la insuficiencia de oferta y el alza generalizada del valor de las materias primas. Desde 2005 la tonelada de carbonato de litio pasó de 3000 a 6000 dólares.

La Argentina tiene muchas canteras económicamente viables. Las últimas investigaciones muestran que el noroeste del país posee la cuarta reserva mundial de litio comercializable. Damián Altgelt, gerente general de la Cámara Argentina de Empresarios Mineros, afirma que “el nivel de inversión (exploración y extracción) en este sector es uno de los más importantes de la región. Hay varios proyectos de minería en Salta que van a ubicar al país como uno de los principales productores de litio del mundo”. El salar catamarqueño Hombre Muerto es el único que tiene actividad comercial. Con eso le alcanza al país para ser el segundo exportador en el mundo de carbonato de litio detrás de Chile. La extracción se encuentra a cargo de la norteamericana FMC Corporation. El 60 por ciento de la producción la destina a su país de origen y en menor medida exporta a Japón y China. Mientras tanto, avanzan en el noroeste argentino distintos proyectos para la obtención del mineral. Esto tiene relación directa con los pronósticos de evolución del consumo. La demanda mundial del litio para baterías de autos eléctricos aumentará cerca de 20 veces en la próxima década

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