Uranio y beneficios en la minería

Sus beneficios comprobados son el valor económico del uranio recuperado, la reducción de las demandas regulatorias para la disposición final de los residuos de bajo nivel radiactivo que surgen de la producción de fosfatos y el menor contenido de uranio en los fertilizantes de base fosfática.

Estados Unidos tuvo en operación ocho plantas para la recuperación de uranio a partir del ácido fosfórico (seis en Florida y dos en Louisiana). Otras plantas de producción también fueron utilizadas en Canadá, España, Bélgica (con fosfatos de Marruecos), Israel y Taiwán.

En Brasil, hay reservas de 340 Mt de fosfatos con 220.000 tU en Santa Quiteria-Itataia. Los tenores son del orden de 0,054% U in P2O5 y se prevé una producción de 1.270 tU/año. En Estados Unidos las reservas son de 1.400 Mt fosfatos con 170.000 tU. Nukem y CF Industries están planificando la recuperación de 430 tU/año en CF Plant City (Florida).

Las fosforitas contienen 0,005 – 0,020 % U y las hay en Marruecos, Estados Unidos (Florida y Idaho), Jordania y otros países de Medio Oriente. Durante la producción del ácido fosfórico el Uranio puede también ser extraído como subproducto de la actividad de minería.

La cantidad potencial de uranio recuperable a partir de la producción mundial de fosfatos sería de más de 11.000 toneladas de U por año (producción global de P2O5 en 2010 fue 33,6 Mt).
En Jordania, las reservas son de 1.500 Mt fosfatos con 140.000 tU. El gobierno trabaja en la licitación para el desarrollo del proyecto Qatrana, que contiene 52 Mt de fosfatos y 22.000 tU con vanadio. En Egipto, las reservas suman 100 M t de fosfatos con 40.000 tU.

En Túnez, hay reservas por 100 M t de fosfatos con 50.000 tU. Con la producción de 1,6 Mt P2O5/año, se obtendrían 265 tU/año como subproducto. La OIEA financió el proyecto de una planta piloto para la recuperación de uranio a partir de fosfatos. En Marruecos, hay reservas por 50 B t de fosfatos con 6,9 M tU y existe la expectativa de producir 1.900 tU/año a partir de 2013-17.

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